Killerdrones van Oekraïense miljonair zijn nachtmerrie voor Russen

Met hun extreem wendbare en ongrijpbare drones schakelen ze twintig tot vijftig Russen uit. Per dag.

En toch maken de Magyar Birds – door de Russische media nu officieel gebombardeerd tot „uitermate gevaarlijk” – officieel geen deel uit van het Oekraïense leger. De brigade is het geesteskind van een Oekraïense multimiljonair van Hongaarse afkomst, die de drones grotendeels zelf financiert.

Maandag deed Magyar, zoals de leider van het peloton zich noemt, „de groeten” aan de rest van Oekraïne op de berichtendienst Telegram. Vanuit de loopgraven ergens achter de frontlinie in Bachmoet stuurde hij zijn bericht zoals hij vaker doet.

„De Russische media waren grappig gisteren”, schreef hij. „Jongens, wie van jullie zijn nu die hele gevaarlijke lui waarover de orks (Russische soldaten, red.) het hebben?”, vraagt hij aan twee mannen die met een laptop een drone besturen. „Wat zijn jullie aan het doen?”, vraagt hij. „Een vijandelijke tank aan het insluiten”, klinkt het. „Boem.”

Robert Brovdi

Elke dag verschijnen er op Telegram meer video’s van drones van het peleton. Ze tonen bijvoorbeeld hoe die boven een gebouw hangen en inzoomen. De drone laat een granaat vallen, die een gat slaat in het dak. Seconden later valt een tweede recht door de opening en staat het gebouw in lichterlaaie. Zo zijn er dagelijks meerdere nieuwe video’s van de Magyar Birds van aanvallen op tanks, wapendepots, bootjes, schuilplaatsen en Russen die worden verrast in open veld. Vooral die laatste tonen hoe gruwelijk deze oorlog is.

Magyar is de codenaam van Robert Brovdi (47), een voormalige zakenman en naar verluidt dollarmiljonair. Onmiddellijk na de invasie sloot hij zich aan bij het Oekraïense leger en vocht in Boetsja en in Irpin. En toen was hij de loopgraven beu. Hij kocht een aantal drones en richtte zijn eigen peloton op. Brovdi behoort tot de Hongaarse minderheid in Oekraïne. Daarom noemde hij zijn eenheid Magyar Birds.

Tot voor de invasie had geen van de dertigtal technici en dronepiloten in het leger gediend. Het gaat om een bonte verzameling mensen, bestaande uit onder anderen een topadvocaat, enkele topatleten, zakenlui en een rockmuzikant. Het opmerkelijke is dat de Magyar Birds niet officieel tot het Oekraïense leger behoren en zelfvoorzienend zijn. De drones worden betaald van het eigen spaargeld en via fondsenwerving.

Complottheorieën

Magyar is met zijn operatie militair zo belangrijk geworden dat hij inmiddels een doelwit is van Russische militaire bloggers. Daar horen ook complottheorieën bij. Zo wordt door de invloedrijke bloggers beweerd dat zijn eenheid gifgas zou gebruiken. Of dat hij zijn fortuin heeft vergaard door jarenlange fraude – wat in Oekraïne niet onmogelijk is.

Oorspronkelijk voerden de Magyar Birds enkel verkenningsvluchten uit. Verkenningen blijven de hoofdtaak: de vijand observeren en de posities van Russische tanks, depots en manschappen vastleggen. De beelden en coördinaten worden op een elektronische kaart gezet en doorgestuurd. Om de eigen manschappen te beschermen tegen aanvallen van de Russen, maar ook om de Oekraïense artillerie doelwitten aan te reiken. Die beslist dan of die de moeite waard zijn om uit te schakelen. Binnen tien minuten kan een doelwit geraakt zijn. „We zijn zoals het centrale register van McDonald’s”, zei Magyar in een interview. „We zorgen voor de informatie over de ingrediënten en anderen gaan daarmee aan de slag.”

Het laatste half jaar heeft Magyar zijn werkterrein behoorlijk uitgebreid. Naast zo’n 1.500 verkenningsvluchten per maand, voert de eenheid ook 300 aanvallen uit. Daarvoor heeft Magyar kamikazedrones – variërend van 300 tot 300.000 dollar per stuk – en aanvalsdrones. Tussen de twintig en vijftig Russische militairen worden dagelijks door hen uitgeschakeld, zo beweert Magyar.

Vijand nummer één

Drie soorten drones heeft hij ondertussen. De kleinste zijn de schrik van Russische soldaten op de grond. Haast onopgemerkt en snel kunnen ze hun doelwit naderen. Tussen het detecteren van de vijand en de aanval verlopen maximaal twee minuten. Het duurt amper vijftig seconden voor de – handgemaakte – granaat inslaat. De middelgrote drones zijn voorzien van mijnen tot 14 kilo, voldoende om een tank uit te schakelen. De grootste dragen bommen tot 1,8 meter lang, voor de grootste doelwitten. De coördinatie van de acties gebeurt vanuit een mobiele commandopost niet ver van het front.

Om de drones te besturen moeten de mannen uit het peloton het veld in. Ze rukken uit in omgebouwde minibussen of op c crossmotoren tot op hooguit enkele kilometer van de vijand om de drones te kunnen besturen. Het maakt hun taak een van de gevaarlijkste aan het front. Zeker nu Rusland de dronepiloten tot vijand nummer één hebben uitgeroepen. „Als er een gespot wordt, breekt de hel los. Ze halen alles uit de kast. Artillerie, tanks en raketlanceerders om ze uit te schakelen.”