Deze Drentse boerenzoon komt met Forum voor Democratie als komeet met vele zetels in de Eerste Kamer

Henk Otten, de 'selfmade-man met een enorme drive' achter Thierry Baudet. Hard. Duidelijk. Intelligent. En bovenal: veeleisend voor zichzelf en zijn omgeving. Tempo. Tempo. Tempo. Foto: ANP

Lijsttrekker Henk Otten van Forum voor Democratie (FvD) is de grote winnaar van de Provinciale Statenverkiezingen. De boerenzoon uit Hijken komt in één klap met vele partijgenoten in de Eerste Kamer, die op 27 mei door de nieuwe Provinciale Statenleden wordt gekozen. Volgens de exitpolls krijgt FvD 10 zetels in de senaat.

De in Assen geboren Otten treedt nu definitief uit de schaduw van Thierry Baudet. Wie is deze 'bulldozer' en 'fixer' van Baudet?  Een profiel.

Achter de schermen heeft de Drentse boerenzoon de touwtjes al langer in handen. Het was een dikke tien jaar geleden dat een wederzijdse vriend hen aan elkaar voorstelde. Thierry Baudet - nog lang voordat hij bekendheid genoot - en ene meneer Otten, gesjeesd zakenman en advocaat. Otten was ooit politiek begeesterd geraakt door Pim Fortuyn, maar nadat hij de LPF had zien vergaan in ruzie en chaos, had hij het geloof in de politiek verloren.

Henk Otten krijgt de vraag een politieke partij uit de grond te stampen

Maar bij de debatavondjes van Baudet in de kelder aan de Amsterdamse Herengracht begint bij Otten (1967) het geloof te groeien dat er weer iets mogelijk is. Ottens standpunten zijn verder liberaal-rechtse klassiekers. Kleine overheid, lage belasting. Hij staat het ‘Australische model’ voor qua migratie: alleen als iemand echt iets komt ‘brengen’ aan kennis of geld zou er een verblijfsvergunning moeten komen.

Als Forum voor Democratie daarna als denktank het debat over het Oekraïne-referendum weet te domineren, vraagt Baudet hem daaruit ‘een politieke partij uit de grond te stampen’. Zoiets, weten bekenden van Otten, hoef je hem geen twee keer te vragen.

Hij studeerde bedrijfseconomie in Groningen

Otten is de ‘selfmade-man met een enorme drive’, beamen vriend en vijand. Hard. Duidelijk. Intelligent. En bovenal: veeleisend voor zichzelf en zijn omgeving. Tempo. Tempo. Tempo.

Hij studeerde in Groningen bedrijfseconomie en recht en zocht daarna als advocaat zijn heil aan de Amsterdamse Zuidas. Naar eigen zeggen ontdekte hij toch meer een ‘dealmaker’ te zijn, dus vergaarde hij daarna fortuin in onder meer Hongkong en Londen bij fusies en overnames in de telecommarkt, onder meer bij Ben, KPN en Casema. Zoals hij ook nog werkte bij Lehman Brothers, en betrokken raakte bij MTV. „Jongens, écht, voor het geld hoef ik dit allemaal niet te doen”, zei hij laatst nog bij de campagne-aftrap.

Hij is bestuurslid, mediastrateeg, lijsttrekker voor Eerste Kamer, penningmeester en medewerker in de Tweede Kamer

Hij is te betrappen op uitspraken als voor ‘wij zijn ook de politiek ingegaan om deals te closen’. Het is precies die mentaliteit van doorpakken die Baudet in hem prijst. Baudet: „Henk is van onschatbare waarde voor de partij.” Ook: „Volstrekt onvervangbaar.”

Dat blijkt ook wel uit hoeveel teugels Otten in handen heeft. Hij is bestuurslid van de partij. Mediastrateeg. Lijsttrekker voor de Eerste Kamer nu. Penningmeester. Medewerker in de Tweede Kamer. En rekruteert voor de verkiezingslijsten. Zijn invloed gaat ver.

Te ver, zeggen FvD’ers. Een jaar geleden scheidde enkele partijprominenten zich om die reden af. Otten zou de macht binnen de partij - ook via een wijziging van de statuten - hebben belegd bij een klein kringetje rond Baudet. Naast Otten bestieren persvoorlichter Jeroen de Vries (oud-makelaar) en Rob Rooken (it-specialist) volgens die lezing vooral ‘de winkel’. Baudet is het gezicht naar buiten.

'Baudet is de trekpop van Otten'

„Ik zou zelfs zeggen dat Baudet de trekpop van Otten is. Hij stelt de kaders en Thierry moet daar netjes binnen blijven”, zegt ondernemer Kees Eldering. „Toen Baudet bij de EO in een discussie iets over het geloof had gezegd, stond Henk te schreeuwen: ‘Ik blaas de partij op als je zo over christendom blijft praten!’ Toen bond Thierry meteen in.”

Eldering werd weggestuurd bij de partij vanwege de stammenstrijd over hoe democratisch de partij zelf moest zijn en hoe snel Forum moest uitbreiden in de provincie. „Otten heeft destijds alle macht naar een klein clubje toegetrokken.”

Ook Arthur Legger viel buiten de boot. Begrijp hem goed, Otten is ‘een kei in organiseren’. „Maar het is een tweemanspartij. En dan bedoel ik niet Hiddema en Baudet. Maar Baudet en Otten.”

Otten is de fixer, een controlfreak

Dat ‘organisatietalent’ van Otten gaat - beamen anderen - gepaard met een straffe hand. Otten is de fixer. Een controlfreak. Otten kan eisend zijn. Briesen ook. Soms voluit tieren en schelden als hij iets gedaan wilt. Of juist niet. Legger: „Het is angst zaaien. En dat lukt. Want er zijn altijd mensen die bang zijn dat weerstand bieden hen hun plekje kost.”

Van de oorspronkelijke lijst waarmee Forum de Tweede Kamerverkiezingen inging, zijn twaalf personen vertrokken bij de partij. Een fors aantal vanwege teleurstelling over de koers, zeggen de openlijke ‘uittreders’.

Otten wijst dat soort geluiden overigens steevast van de hand. Het was een klaagzang van ‘een klein groepje’ dat ‘uit was op posities’, zei hij in reacties. Juist om LPF-achtige toestanden te voorkomen, moest er voorzichtige uitbreiding van de partij komen. En centrale leiding.

En daarbij is Otten ‘direct’ en ‘aanwezig’, erkennen FvD’ers. Zelfs ‘een controlfreak’, beaamt Kamerlid Theo Hiddema. Maar, zo schreef hij in zijn boek: „Als je niet tegen Henk Otten op kan, heb je niets te zoeken bij een politieke partij.”

Verwarring over vertrek uit de EU

Toch verloor Otten juist zelf de controle toen hij onlangs verwarring zaaide over of zijn partij nu voor een vertrek uit de EU is. In het lijsttrekkersdebat bij Radio 1 beweerde Otten plots dat hij ‘eerst wil kijken hoe de brexit afloopt’. En hij zei dat Forum ‘het woord nexit’ niet eens in het verkiezingsprogramma heeft staan. Maar op pagina 9 staat dat de partij er ‘voorstander’ van is. Het was bovendien al de tweede keer. In een debat bij WNL zei Otten ineens dat de partij ‘niet per se voor een nexit’ is.

Ditmaal corrigeerde de voorman zijn regelaar: Baudet liet weten dat Otten en hij toch nog steeds op één lijn zitten.

De in Assen geboren Otten treedt uit de schaduw van Baudet
Je kunt deze onderwerpen volgen
Drenthe
menu