Deze drie jonge ondernemers bedenken nieuw drankje dat goed is voor ons én ook voor onze planeet. Verfrissend, hip en gemaakt van iets geks: algen

Duurzaam en gezond zijn ze al, en een ‘groene’ toekomst gloort. Maar algen hebben een imagoprobleem voor de voedingsmarkt. Ze ruiken en smaken niet al te fris. Een paar jonge ondernemers hebben die uitdaging opgepakt: hun hippe drank moet algen populair maken. En de wereld groener. Of blauwer.

vlnr Ivana Mik, Julia Streuli, Sara Guaglio en Cristina Prat Taranilla gingen aan de slag met 'dé voedingsbron voor de toekomst': algen.

vlnr Ivana Mik, Julia Streuli, Sara Guaglio en Cristina Prat Taranilla gingen aan de slag met 'dé voedingsbron voor de toekomst': algen. Foto: Chloe Leenheer

In maart 2020 stonden vier dames voor de deur. De net afgekondigde coronaregels stonden niet toe ze binnen te ontvangen, maar omdat maart van dat jaar uitzonderlijk zacht was, konden we op het bankje voor het huis op enige afstand met elkaar praten.

De dames hadden een paar flesjes bij zich: of we die blind wilden proeven. Het waren flesjes zonder etiket, met een blauwe vloeistof. Gezond en duurzaam, zeiden ze. Een lichte prikkeling, een smaak met wat rabarbertonen, een mooi mondgevoel. Een ideaal fris terrasdrankje, zo leek ons, misschien zelfs lekker in een cocktail.

De spanning op hun gezicht week na het commentaar. Opgelucht konden ze nu melden dat een van de belangrijkste onderdelen van de frisdrank bestond uit een ingrediënt dat ze hadden gedestilleerd uit micro-algen. Van die kleine organismen die vooral naar vissigheden smaken. Niet meteen iets om opgewonden over te raken.

Een jaar later staan twee van de vier dames opnieuw voor de deur. Nu met felblauwgroene flesjes met etiket. FUL Revive staat er op, en hun drank is vorige maand officieel gelanceerd. In het afgelopen jaar hebben ze de formule geperfectioneerd, meerdere investeerders gevonden en een uitgekiende marketingstrategie op poten gezet rond het superfood FUL, dat ze als handelsmerk hebben gedeponeerd.

De voedingsbron voor de toekomst

‘Ze’, dat zijn de Amerikaanse Julia Streuli, de Italiaanse Sara Guaglio, de Spaanse Cristina Prat Taranilla en de Nederlandse Ivana Mik. De eerste drie ontmoetten elkaar op het prestigieuze INSEAD-instituut in Singapore, waar ze bedrijfskunde studeerden. Op zoek naar duurzame innovaties richtte hun gezamenlijke afstudeerproject zich op consumentenproducten die niet alleen gezond en lekker zijn, maar ook een zo beperkt mogelijke CO2-‘voetafdruk’ hebben.

„We ontdekten dé voedingsbron voor de toekomst”, zegt Julia Streuli, directeur van de nieuwe startup FUL Foods. „Algen zijn ongelooflijk voedzaam, bevatten veel proteïnen, vitaminen en mineralen. Maar daar bovenop: voor het kweken van algen heb je maar weinig ruimte nodig. Je kunt het op het land doen, in stedelijke gebieden, in woestijnen.”

En als klap op de vuurpijl: „Algen zijn niet eens CO2-neutraal, ze zijn CO2-negatief! Ze vangen de CO2 (koolstofdioxide) uit de lucht en zetten die om in zuurstof.” Zoals bomen dat doen, maar veel sneller. „Algen groeien razendsnel, zolang ze maar licht en water hebben.” CO2 negatief, maar klimaatpositief.

Dat algen om al die redenen al een poosje in de schijnwerpers staan is bekend. Maar niet alle algen zijn geschikt voor de voedingsmarkt. Sowieso al niet de vermaarde ‘blauwalg’ die giftig is en officieel niet eens een alg is. Andere algensoorten zijn beter geschikt voor toepassingen in de visvoederindustrie of kunnen worden gebruikt als biobrandstof.

Bij FUL Foods hebben ze gekozen voor de algensoort spirulina ( Arthrospira platensis of Arthrospira maxima). Geen nieuwkomer op de voedingsmarkt, het ingrediënt is door de Europese Autoriteit voor Voedselveiligheid bestempeld als ‘veilig’.

„Spirulina wordt al langer beschouwd als een superfood door zijn voedingsvoordelen en de gezondheidseffecten: het zit bomvol antioxidanten als phycocyanine , een eiwit-pigmentcomplex dat ontstekingsremmend is en de aanmaak van rode bloedlichaampjes stimuleert. Vandaar dat veel mensen spirulina-tabletten als voedingssupplement gebruiken.”

 

Tussen vies en vis in

Maar FUL Foods wil van gezond ook iets lekkers maken. „En dat is met algen nog wel een uitdaging, want de smaak daarvan is niet heel uitnodigend. Iets tussen vis en vies in.” Daarom werd de hulp ingeroepen van voedseltechnologe Ivana Mik. Samen ontwikkelden ze een proces waarbij de spirulina ontdaan kon worden van vieze geurtjes en smaakjes.

Streuli: „Eigenlijk waren we ongelooflijk naïef. Als je ziet dat allerlei grote internationale bedrijven al jarenlang vergeefs bezig zijn met het op de markt brengen van ‘smakelijke’ algen, dan kun je gerust van een avontuur spreken.”

Maar wel een avontuur waarin verschillende partijen nu een toekomst zien. Tijdens hun studie bij INSEAD wonnen ze in 2019 al een start-upcompetitie, kregen ze een onderzoeksbeurs en hebben ze sindsdien verschillende investeerders gevonden.

Het eerste product van FUL Foods zijn de twee drankjes in de smaken lemon & ginger en lime & mint. „We denken dat de markt voor frisse en gezonde drankjes ruimte biedt voor onze FUL Revive. Onder het motto ‘beter voor ons, beter voor de planeet’.” De sprankelende drank heeft het mondgevoel en de smaak van frisdrank maar heeft geen toegevoegde suikers of conserveermiddelen en is erg laag in de calorieën. Naast de spirulina bestaat de drank uit koolzuurhoudend water en verschillende vruchtensappen.

De intens blauwe kleur komt van eerder genoemde phycocyanine die als natuurlijke kleurstof soms wordt gebruikt om snoepgoed te kleuren en lekker fluorescerend oplicht in blacklight . Volgens de makers werkt de drank verkwikkend tijdens de middagdip, herstellend na het sporten en is ie verfrissend in een (non-)alcoholische mix. Bijvoorbeeld met gin of wodka. Een proef op de som, nadat de dames zijn vertrokken, bevestigt dat laatste. Sterker nog, de limoen en munt heeft van zichzelf al een hoog mocktail -gehalte, waarbij meteen de associatie met een alcoholvrije mojito gemaakt wordt. De citroen-gember geeft een lekker pittig effect.

Maar FUL Revive is slechts het sprankelende begin van de jonge ondernemers. Als het aan hen ligt, volgen er snel meer producten op basis van hun FUL-ingrediënt. „Wat we dagelijks eten en drinken doet ertoe”, zegt Streuli. „Ons huidige voedselsysteem is medeverantwoordelijk voor de opwarming van de aarde en degradatie van natuurlijke ecosystemen. Dit moet en kan anders. Door microalgen te ontsluiten als volwaardige eiwit- en voedingsbron helpen wij het tij te keren, zonder concessies te doen op het gebied van smaak en gemak .

Dus komt er, als het aan de dames ligt, nog een keur aan algenproducten op de markt. Niet in de bekende pillen, maar als echt voedsel. En dat daar ook mogelijkheden voor bestaan, blijkt uit de flapjacks die Ivana Mik voor ons thuis gebakken heeft. Een geintje, zegt ze, maar wel een smakelijk geintje.

Je kunt deze onderwerpen volgen
Extra
Eten & drinken
menu