Van een wolkenkrabber in down town Chicago naar een gemaaid gazonnetje in de suburbs. Johan Kappelhof (ex-FC Groningen) is dolgelukkig. 'Ik denk dat ik mijn carrière in de VS afsluit'

In de rubriek ‘Bellen met het buitenland’ zoeken we contact met sporters en coaches die (grotendeels) in den vreemde vertoeven. Vandaag: oud-FC Groningen-speler Johan Kappelhof.

 Johan Kappelhof in dienst van Chicago Fire .

Johan Kappelhof in dienst van Chicago Fire . Foto: Chicago Fire/Johan Kappelhof

Johan Kappelhof staat op een podium op de drafbaan van het Stadspark in Groningen met de KNVB-beker stevig in zijn armen geklemd. Het is 6 mei 2015 en de spelers en staf van FC Groningen worden ten overstaan van duizenden fans gehuldigd. Met tranen in zijn ogen dankt Kappelhof het publiek voor de steun die hij heeft ontvangen na het overlijden van zijn vader een paar maanden voor de historische finale tegen PEC Zwolle. Zijn medespelers knuffelen hem, het publiek scandeert zijn naam: tu tu du tu tu du tu tu tu tuuu Johan Kappelhof, Kappelhof, Jooo-han Kappelhòò-hòòf!

Vernoemd naar Johan Cruijff

Een paar jaar eerder, in 2011, staat pa Kappelhof nog trots op het veld van FC Groningen als zijn zoon als nieuwste aanwinst wordt gepresenteerd. ,,Hij heeft altijd goed z’n best gedaan. Ik heb er alle vertrouwen in dat hij het hier heel goed zal doen’’, zegt hij voor de camera’s van FC Groningen TV. Kappelhofs moeder, een vrouw van Ghanese afkomst, zegt trots te zijn. Ze vertelt glunderend dat haar zoon vernoemd is naar Johan Cruijff. Als Johan een meisje was geworden, had zij de naam mogen bepalen, maar bij een jongen moest het Johan worden, had haar man besloten. Zo geschiedde.

Een jaar na de winst van de enige prijs uit de historie van FC Groningen, vertrekt Kappelhof. Hij gaat naar Chicago, waar hij gaat spelen voor MLS-club Chicago Fire. Nu, ruim vijf jaar later, woont hij nog steeds in The Windy City , na New York en Los Angeles de grootste stad van de VS. ,,Het gaat goed hier, ik heb het nog steeds naar mijn zin’’, zegt de inmiddels dertigjarige Kappelhof. ,,Zowel op voetbalgebied als privé. Het past allemaal precies.’’

Ver kozen tot verdediger van het jaar

Kappelhof wordt gewaardeerd in Chicago. Hij is bij zijn club twee jaar op rij verkozen tot verdediger van het jaar. Twee andere jaren moet hij de Duitse wereldkampioen Bastian Schweinsteiger voor zich dulden. ,,Dat is geen schande. Echt een leuke jongen ook, een gangmaker. Iemand die heel betrokken was bij het team.’’

De waardering die hij bij Chicago Fire heeft gevonden, miste hij af en toe bij FC Groningen. ,,Niet bij de technische staf of bij mijn medespelers, maar wel bij het publiek. De eigen spelers werden best vaak uitgefloten. Daar was ik wel een beetje klaar mee. Ik heb heel goede herinneringen aan FC Groningen, maar tegen het einde overheerste dat negatieve een beetje. Daarom was ik toe aan iets nieuws.’’

In Chicago vindt hij zijn gewenste avontuur. In 2016 vertrekt hij met zijn vrouw en paar maanden oude zoontje Vince naar het beloofde land. ,,In de VS fluit het publiek de eigen spelers nooit uit’’, zegt Kappelhof stellig. ,,Ze waarderen atleten hier enorm. Ze begrijpen wat topsporters er allemaal voor moeten laten. Chicago is een echte sportstad. Het basketbal, honkbal, American football en voetbal, het leeft hier allemaal. De mensen in Chicago zijn trots op hun clubs.’’

‘Ik kwam in Groningen als jongetje en werd er een man’

Terug naar 2011, als Kappelhof als twintigjarige Amsterdammer in Groningen aankomt. ,,Ik was daar toen heel blij mee. Pieter Huistra was er trainer en die kende ik van Jong Ajax. Toen hij naar Groningen ging, hoopte ik al dat hij me mee zou nemen. In de winter kwamen de clubs er niet uit, maar toen zeiden ze bij FC Groningen dat ze een paar maanden zouden wachten tot ik transfervrij was. Ik was er blij mee. FC Groningen is een mooie club en Groningen een mooie stad. Ik had een huis aan de Verlengde Meeuwerderweg, dicht bij het stadion en dicht bij het centrum. Ik woonde voor het eerst op mezelf. Ik kwam in Groningen als jongetje en werd er een man.’’

Al in zijn eerste seizoen verovert Kappelhof een basisplaats. ,,Ik kon me meteen goed ontwikkelen. In mijn derde seizoen wonnen we de play-offs. We hadden toen een geweldig team, het stond perfect. Het feest op de Grote Markt was fantastisch. Samen met de bekerwinst was dat een van de twee absolute hoogtepunten in mijn tijd bij FC Groningen.’’

Kappelhof volgt FC Groningen vanuit Chicago nog steeds, maar het is alweer een poosje geleden dat hij een volledige wedstrijd van De Trots van het Noorden zag. ,,Ik heb drie jonge jongens, dus heb weinig tijd om wedstrijden te kijken. Via Live Score volg ik het wel en ik kijk soms de samenvattingen op de NOS-app.’’

Nog geregeld contact met Michael de Leeuw

Met Michael de Leeuw, met wie Kappelhof ook in Chicago samenspeelde, heeft hij nog geregeld contact. ,,Woensdagochtend heb ik nog even met hem gebeld. En ook Sergio Padt spreek ik veel. En af en toe Danny Hoesen, die speelt ook in de MLS. Andere jongens volg ik op Instagram.’’

De Leeuw keert komend seizoen terug bij FC Groningen. Denkt Kappelhof ooit nog terug te keren? ,,Ik weet niet of ze mij wel willen hebben’’, lacht de verdediger. ,,Maar nee, ik keer niet terug. Ik denk dat ik mijn carrière in de VS afsluit. Of dat bij Chicago Fire is, weet ik niet. Dat kan ook bij een andere club zijn, misschien is de westkust weleens leuk. Ik houd de opties open. Of ik daarna terugkeer naar Nederland, weet ik ook nog niet. Mijn vrouw en ik zijn er nog niet over uit. We hebben het goed hier. De kinderen gaan naar school en spreken Engels. Zelfs tegen mij. Dan zeg ik iets in het Nederlands en spreken ze Engels terug. Misschien dat ik ze nog ergens Nederlandse les kan laten volgen.’’

‘Je moet fysiek top zijn’

In de MLS stond Kappelhof in de ruim vijf jaar dat hij er speelt tegenover wereldsterren. Zlatan Ibrahimovic (,,Hij deed niet veel, maar scoorde wel twee keer tegen ons’’), David Villa (,,De beste, een geslepen speler, constant scherp’’) en Kaka (,,Heel goede voetballer, prachtig om te zien’’) om er maar een paar te noemen. De Amerikaanse competitie is volgens de verdediger lastig te vergelijken met de eredivisie. ,,Hier gaat het spel op en neer, je moet fysiek top zijn. In de eredivisie spelen vooral veel talenten.’’

Sinds vorig jaar speelt Chicago Fire zijn wedstrijden op Soldier Field, een stadion in het centrum van de stad met ruimte voor ruim zestigduizend fans. Daarvoor speelde de club wedstrijden in een stadion aan de rand van de stad. Kappelhof bewandelde juist de omgekeerde weg. Vier jaar lang woonde hij 26-hoog in een wolkenkrabber in down town Chicago, maar deze zomer verhuisde hij naar de suburbs . ,,In zo’n huis met een keurig gemaaid gazonnetje. Heel Amerikaans. We zijn er dolgelukkig.’’

Je kunt deze onderwerpen volgen
Sport
FC Emmen
FC Emmen
menu